Par DOUG FERGUSON, écrivain de golf AP

KAPALUA, Hawaï (AP) – Tony Finau est à Hawaï depuis assez longtemps pour devenir conférencier motivateur.

Finau est arrivé il y a trois semaines pour passer du temps avec la famille de sa femme près de la côte nord d’Oahu. Son bon ami, un entraîneur adjoint de football au lycée de Kuhuku, a demandé à Finau de parler aux Red Raiders avant qu’ils ne jouent pour le titre d’État.

Les histoires qu’il partageait semblaient familières. Il s’agissait de rester affamés et de travailler dur même pendant les années de vaches maigres et d’écraser les pertes. Finau le sait aussi bien que n’importe qui.

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Il ne fait pas non plus d’excuses et ne se plaint pas des critiques lancées négligemment.

« C’est comme ça, et c’est pour ça que je me suis inscrit », avait déclaré Finau après avoir mis fin à plus de cinq ans sans gagner au Northern Trust.

Kukuhu a battu Saint Louis, 49-14, pour son premier titre d’État en six ans.

« J’ai été clair quand je leur ai parlé. J’ai dit: « Je ne vais certainement pas vous dire comment jouer au football parce que je serais loin de ma voie », a déclaré Finau mercredi. «Beaucoup de ces jeunes hommes m’ont fait savoir qu’ils me considéraient comme un athlète polynésien et comment je me conduisais. Ils ont fait savoir qu’ils l’aimaient.

Finau, d’origine tongienne et samoane, mesure 6 pieds 4 pouces avec une envergure de 6 pieds 8 pouces. Il pouvait au moins passer pour un footballeur.

« J’ai juste essayé de leur expliquer certaines des choses qui – mes expériences de vie – m’ont aidé à rester humble et à avoir faim tout au long de ma carrière », a-t-il déclaré. « Je pense qu’ils l’ont apprécié et j’espère que certains d’entre eux l’emporteront avec eux tout au long de leur vie et de leur carrière. »

Cela l’amène au Tournoi des Champions Sentry avec un sentiment de fierté renouvelé.

Finau était à Kapalua il y a un an avec un astérisque. En raison d’une année raccourcie par la pandémie de COVID-19, les critères ont été modifiés pour le début de la nouvelle année réservé aux gagnants en ajoutant toute personne ayant atteint le championnat du circuit.

Finau faisait partie des 16 joueurs qui appartenaient à cette catégorie.

« C’était une sensation différente pour moi », a déclaré Finau. «Être un champion et être ici, ça fait du bien. C’est l’un de ces tournois, lorsque vous gagnez un tournoi de golf que vous attendez avec impatience cette semaine. Juste jouer avec tous les gars qui ont gagné, c’est un terrain spécial.

L’enthousiasme de Finau pour une semaine au paradis est égalé par Jordan Spieth, qui a commencé sa carrière en pensant qu’il serait un habitué de Kapalua. Cela s’est terminé lorsqu’il n’a pas réussi à gagner en 2018, et les deux années suivantes, alors que son jeu a tellement déraillé qu’il a failli tomber du top 100 mondial.

Spieth est arrivé une semaine plus tôt, jouant sur la côte de Maui à Makena, voyageant pour la première fois avec sa femme et son fils de 6 semaines, Sammy. Il a remporté le Texas Open, son premier titre depuis la capture du British Open 2017 au Royal Birkdale.

Il suffit d’une victoire pour se rendre à Kapalua. Spieth aurait pu en avoir plus, n’ayant pas réussi à convertir ses chances à Phoenix et Pebble Beach, Colonial et le British Open.

« Si vous m’aviez dit ce que l’année dernière allait être à pareille date l’an dernier, j’aurais dit que je suis évidemment très content », a-t-il déclaré. « Mais je peux aussi regarder en arrière et dire que j’aurais vraiment aimé gagner trois ou quatre épreuves, étant donné le nombre de fois où j’ai eu une chance dimanche. »

Il parle de revenir à son ADN, et pour la première fois depuis des années, il sent qu’il revient enfin dans la bonne direction. Il y a de l’excitation dans sa voix.

« Pour moi, c’est peut-être différent de beaucoup de gars », a déclaré Spieth. « Pour la première fois depuis des années, j’ai l’impression d’avoir un certain élan.

Finau peut comprendre, ce qui ne gagne pas plus facilement pour l’un ou l’autre.

Finau a décroché huit deuxièmes places – dont trois défaites en séries éliminatoires – et 39 top 10 entre sa victoire à l’Open de Porto Rico 2016 et sa victoire sur Cameron Smith en séries éliminatoires à Liberty National en août dernier.

« Je sais à quel point ce deuxième défi a été difficile et j’ai mis beaucoup de travail pour m’améliorer, et c’est donc là que mon attention sera portée », a-t-il déclaré. « Vous ne savez jamais quand votre semaine va être, mais être correctement préparé chaque semaine est la chose la plus importante et c’est tout ce que je peux faire. »

Il ne manque pas de préparation. Finau n’était pas sur la Côte-Nord pour prononcer un discours devant les Red Raiders de Kuhuku.

Finau a une relation avec Turtle Bay et y a souvent joué pendant ses deux semaines à Oahu sous beaucoup de vent et de pluie, tous les éléments que Hawaï a à offrir.

La poursuite de la victoire ne devient pas plus facile. La joie du jeu ne l’a jamais quitté, même à la suite de critiques selon lesquelles il devrait gagner plus.

« Nous ne savions pas vraiment que nous nous étions inscrits quand nous étions enfants. Nous voulions juste jouer au golf », a-t-il déclaré. « Mais c’est ce qui va avec. Il y a des attentes lorsque vous atteignez un certain niveau. Il y a des attentes qui viennent en essayant de devenir un grand joueur et en essayant de devenir un grand gagnant. Vous les prenez en grève et continuez quoi qu’il arrive.

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