Comment rendre indétectable un avion de chasse de 51 pieds de long et 35 pieds de large ? Il n’existe pas de magie noire pour rendre le F-35A Lightning II invisible, mais il possède des fonctions de masquage qui le rendent difficile à détecter, suivre ou cibler par radar avec des missiles ou par un avion ennemi. Les capes de ces avions sont appelées technologie peu observable et sont gérées par des aviateurs hautement qualifiés.

« Vous ne pouvez pas simplement lire les étapes du manuel », a déclaré le sergent-chef. John Knowles, chef de section du 388e Escadron de maintenance. « Il y a des exigences pour qui peut le faire et l’inspecter … Nous prenons le fait de le faire correctement très au sérieux. »

Avec la furtivité conçue dès le premier jour, le F-35 a une capacité inégalée à échapper à la détection de l’ennemi et à pénétrer dans l’espace aérien contesté. Les bords alignés du F-35, la signature réduite du moteur, le transport interne d’armes et de carburant et les capteurs intégrés contribuent tous à ses performances furtives uniques.

Le chef d’état-major de l’armée de l’air, le général CQ Brown, Jr. a déclaré : « Le F-35 Joint Strike Fighter est la pierre angulaire de notre future force de chasse et de notre supériorité aérienne. Atteindre la supériorité aérienne dans un combat futur dépend fortement de la domination du spectre complet. Le F-35 et ses capacités de cinquième génération font partie de la conception de notre force de chasse qui dépasse nos principaux concurrents. »

Le F-35A a plusieurs panneaux qui sont fréquemment retirés pour l’entretien de routine et il existe diverses attaches qui maintiennent les panneaux de carrosserie en place. Sans cet entretien, la capacité de l’avion à éviter les radars et divers systèmes de défense utilisant des matériaux spécialisés peut se détériorer.

« Les panneaux subissent un processus très approfondi de différents revêtements juste pour retirer les loquets et recouvrir les attaches. En fin de compte, il doit y avoir un équilibre entre le revêtement du panneau avec le matériau approprié tout en maintenant une fonctionnalité complète », a déclaré le sergent-chef. Matthew Hicks, 419e Escadron de maintenance artisan faiblement observable. « C’est le travail le plus fréquemment effectué dans l’atelier, tout en englobant les processus de bon nombre de leurs tâches au sein de l’unité. »

Une partie du maintien de fonctions observables faibles est le contrôle de la corrosion où les techniciens appliquent et enlèvent des revêtements qui pourraient couvrir la rouille ou les dommages.

« Ma partie préférée du travail est la peinture parce que c’est un peu comme un art », a déclaré un membre de la 1re classe Evander Esperanza, compagnon observable du 388e Escadron de maintenance. « Vous pouvez le voir depuis le début, puis le voir depuis la fin. »

Maintenir ce revêtement absorbant les radars sur la surface du F-35 est un travail qui demande un travail très minutieux, parfois fastidieux – masquer chaque petite zone, mélanger correctement les produits chimiques, les appliquer avec précision, lisser et évaluer les plus petites imperfections.

Le travail effectué par ces artisans garantit que le revêtement est esthétiquement agréable, de sorte que les autres personnes travaillant sur le jet remarqueront que tout est recouvert en dessous et ne peut pas être endommagé. Sans ces revêtements, les équipements peuvent se corroder et retarder les opérations.

« Nous sommes fiers d’être des experts dans notre métier, car cela dépend tellement de nous », a déclaré Knowles. « Il y a définitivement un art dans ce que nous faisons. »



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