Par JOHN PYE, écrivain sportif AP

BRISBANE, Australie (AP) – Novak Djokovic aura la chance de défendre son titre de l’Open d’Australie après avoir reçu une exemption médicale pour se rendre à Melbourne, mettant fin à des mois d’incertitude quant à sa participation en raison des exigences strictes de vaccination COVID-19 en place pour le tournoi .

Le mieux classé Djokovic a écrit sur Instagram mardi qu’il avait « une autorisation d’exemption ».

Djokovic, qui vise un record du 21e titre en simple du Grand Chelem, a toujours refusé de révéler s’il était vacciné contre le coronavirus. Le gouvernement de l’État de Victoria a exigé que tous les joueurs, le personnel et les fans participant à l’Open d’Australie soient entièrement vaccinés, à moins qu’il n’y ait une véritable raison pour laquelle une exemption devrait être accordée.

Les organisateurs de l’Open d’Australie ont rapidement répondu par une déclaration confirmant que Djokovic sera autorisé à participer au tournoi, qui commence le 17 janvier et était en route pour l’Australie. Il s’était auparavant retiré de l’équipe de Serbie pour la Coupe ATP, qui a débuté le week-end dernier à Sydney.

Caricatures politiques

« Djokovic a demandé une exemption médicale qui a été accordée à la suite d’un processus d’examen rigoureux impliquant deux panels indépendants d’experts médicaux », indique le communiqué. « L’un d’eux était le comité d’examen des exemptions médicales indépendant nommé par le ministère de la Santé de Victoria. Ils ont évalué toutes les demandes pour voir si elles respectaient les directives du Groupe consultatif technique australien sur la vaccination. »

Tennis Australia a déclaré que le processus comprenait la rédaction des informations personnelles pour garantir la confidentialité de tous les candidats. Cela signifie que Djokovic n’était pas obligé de rendre son exemption publique.

Le directeur du tournoi de l’Open d’Australie, Craig Tiley, a déclaré que « des protocoles équitables et indépendants ont été établis pour évaluer les demandes d’exemption médicale qui nous permettront de garantir que l’Open d’Australie 2022 est sûr et agréable pour tout le monde ».

Tiley a déclaré mercredi que 26 joueurs ou membres du personnel de soutien avaient déposé des demandes anonymes d’exemption médicale, bien que seule une « poignée » ait été accordée. Il a déclaré que Djokovic n’avait été traité différemment de personne.

« … 75 à 80% de ceux qui demandent une exemption médicale, cela n’a pas été accordé », a déclaré Tiley à la radio 3AW de Melbourne. Djokovic « a suivi ce processus et c’est une demande et un processus tout à fait légitimes ».

Le mois dernier, le vice-premier ministre de l’État de Victoria, James Merlino, a insisté sur le fait que les exemptions médicales ne seraient pas « une échappatoire pour les joueurs de tennis privilégiés ».

« Il s’agit d’une exemption médicale dans des circonstances exceptionnelles si vous souffrez d’un problème de santé aigu », a déclaré Merlino à l’époque.

Jaala Pulford, ministre des Sports par intérim de l’État, a déclaré mercredi que « personne ne reçoit ou ne recevra de traitement spécial en raison de qui il est ou de ce qu’il a accompli professionnellement ».

« Beaucoup de gens dans la communauté victorienne trouveront que c’est un résultat décevant, mais le processus est le processus », a déclaré Pulford. « Personne n’a eu de traitement spécial. Le processus est incroyablement robuste, il est dépersonnalisé et nous sommes là où nous sommes, donc le tennis peut commencer et nous aurons un événement formidable. »

La décision est largement débattue dans une ville où la plupart des gens ont enduré des mois de fermetures strictes et de sévères restrictions de voyage au plus fort de la pandémie.

La réaction sur les réseaux sociaux s’est rapidement transformée en questions sur les motifs de l’exemption de Djokovic et sur les conditions de quarantaine qu’il devra respecter à son arrivée en Australie.

Tiley a déclaré qu’il n’était pas au courant des motifs de l’exemption de Djokovic, ajoutant: « La seule façon pour nous d’accéder à ces informations est si un individu décide de les partager. »

L’année dernière, tous les joueurs étrangers ont dû passer deux semaines en quarantaine à l’hôtel avant l’Open d’Australie, repoussant le premier tournoi majeur de l’année par rapport à son début habituel à la mi-janvier. Il y avait également des plafonds stricts sur le nombre de foules et des jours où les fans n’étaient pas autorisés à entrer dans Melbourne Park alors que les cas de coronavirus augmentaient. Il n’y a pas de limite d’affluence pour le tournoi 2022 et pas de quarantaine hôtelière stricte pour les joueurs, bien qu’une preuve de double vaccination pour COVID-19 soit une condition d’entrée.

Djokovic, 34 ans, a remporté neuf de ses 20 titres majeurs à l’Open d’Australie. Il partage le record masculin de la plupart des tournois majeurs avec Roger Federer et Rafael Nadal.

Djokovic n’a pas joué au niveau de la tournée depuis la finale de la Coupe Davis début décembre et s’est récemment entraîné en Espagne. Ses publications sur les réseaux sociaux annonçant son intention de voyager en Australie étaient accompagnées d’une photo de Djokovic appuyé sur un sac de tennis dans un aéroport.

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