Par DOUG FERGUSON, écrivain de golf AP

KAPALUA, Hawaï (AP) – Le plus grand champ réservé aux gagnants jamais réuni à Kapalua peut donner l’impression que se rendre au paradis n’est pas aussi difficile qu’avant.

Essayez de dire cela à Dustin Johnson, qui ne commencera pas une nouvelle année à Maui pour la deuxième fois depuis qu’il a rejoint le PGA Tour en 2008. Les habitants se sont habitués à ce que Johnson se promène dans le magasin Honolua à l’aube pour commander ses blancs d’œufs. et riz brun.

Gagner est difficile, même pour les meilleurs.

Il est tout aussi difficile de prédire comment se déroulera une nouvelle année.

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Aussi étrange qu’il ait semblé il y a un an que Johnson ne fasse pas partie du peloton de 39 joueurs au Sentry Tournament of Champions, considérez qui est ici. Phil Mickelson, qui a refusé 14 fois au cours des deux dernières décennies son invitation à l’événement réservé aux gagnants, a trouvé à 51 ans 8 millions de raisons de jouer.

En remportant le Player Impact Program et son bonus de 8 millions de dollars, Lefty devait ajouter un nouveau tournoi à son programme. Il a donc décidé de jouer au golf à Maui.

Où cela mènera-t-il ? Voici cinq sujets à méditer pour la nouvelle année, qui commence par une question qui semble se répéter chaque année : quel avenir pour Tiger Woods ?

Le Daily Mail a publié des photos de Woods cette semaine à l’aéroport international de Los Angeles portant un sweat à capuche qui se lisait de la manière la plus appropriée, « Straight Outta Ice Bath ».

La route pour se remettre de multiples blessures à la jambe droite dans un accident de voiture le 23 février reste longue. Il a suffi de trois jours pour jouer avec son fils dans le championnat PNC, où ils ont terminé deuxièmes, pour que le monde du golf s’enthousiasme pour son prochain retour.

La seule certitude est que Woods ne jouera pas un programme complet. La balançoire ne l’a pas quitté. Mais il a été autorisé à monter dans une voiturette au championnat PNC, et le format était une ruée. C’est loin de tout ce qui ressemble de loin à une concurrence sérieuse.

Comptez sur sa présence au Players Championship, du moins pour son intronisation au World Golf Hall of Fame. Il y a fort à parier aussi qu’il sera à Augusta National pour le dîner des champions du Masters Club. Quant à jouer ? Cela dépend de sa capacité à naviguer dans la marche la plus difficile en tournée.

La seule grande colline à gravir à St. Andrews est le pont Swilcan, et étant donné son amour pour les liens, une apparition au 150e British Open est un choix populaire.

En attendant, il n’a qu’à publier une vidéo occasionnelle pour que tout le monde devine.

Parler d’une ligue rivale soutenue par le fonds souverain d’Arabie saoudite commence à ressembler à un jeu de poulet. Qui sera le premier à s’inscrire ?

Cela fait plus de deux mois que Greg Norman a trié sur le volet les médias pour couvrir la création de ses investissements LIV Golf et l’investissement de 200 millions de dollars dans l’Asian Tour, qui, selon lui, n’était « que le début » et promettait « de nouvelles opportunités supplémentaires. « 

Depuis lors, le Shark a rempli sa C-Suite mais n’a pas encore nommé de joueurs désireux de rejoindre une nouvelle ligue. Le PGA Tour le prend suffisamment au sérieux pour rapprocher les gains de 500 millions de dollars et élaborer des plans pour indemniser ses plus grandes stars.

Une date charnière pourrait être la première semaine de février, lorsque plus de deux douzaines de joueurs du PGA Tour se sont inscrits pour gagner beaucoup d’argent pour jouer dans l’international saoudien.

Mickelson a prouvé que l’âge n’est qu’un chiffre lorsqu’il s’agit de gagner un tournoi majeur. Sa victoire dans le championnat PGA à 50 ans a fait de lui le plus vieux champion majeur de l’histoire et a créé l’espoir qu’un US Open – la pièce manquante de la carrière du Grand Chelem – est toujours en jeu.

Il n’est pas seul dans sa poursuite, ce qui conduit à une autre question : le prochain membre du club de golf le plus élitiste sera-t-il probablement Rory McIlroy ou Jordan Spieth ?

McIlroy est allé à Augusta National au cours des sept dernières années avec une chance d’obtenir le Grand Chelem en carrière avec seulement une chance sérieuse en 2018, lorsqu’il a joué dans le groupe final avec Patrick Reed et a tiré 74.

Spieth a remporté le troisième match en 2017 et n’a plus besoin que du championnat PGA. Son jeu semble être revenu dans l’ordre après avoir remporté l’Open du Texas. Contrairement aux Masters, le championnat PGA se déplace et certains sites sont plus adaptés que d’autres. Southern Hills à Tulsa, Oklahoma, semblerait offrir l’une des meilleures opportunités pour Spieth.

Collin Morikawa a perdu une occasion d’atteindre le numéro 1 mondial en abandonnant une avance de cinq coups lors de la dernière manche du Hero World Challenge aux Bahamas. Il obtient un autre tir à Kapalua, bien que Jon Rahm ait son mot à dire pour défendre sa première place.

Mais il s’agit bien plus que du classement n°1, qui va et vient.

Morikawa a joué deux saisons complètes sur le PGA Tour et a déjà deux majors, et son profil se renforce de mois en mois. Gagner un autre tournoi majeur cette année le placerait en territoire d’élite. Datant de 1960, seuls six joueurs ont remporté des tournois majeurs en trois années consécutives : Arnold Palmer, Jack Nicklaus, Tom Watson, Tiger Woods, Phil Mickelson et Brooks Koepka.

Qui gagne la Presidents Cup à Quail Hollow n’est pas aussi intéressant que qui fait – ou qui ne fait pas – l’équipe américaine.

Plus que de simplement donner à l’Europe sa pire défaite lors de la Ryder Cup, les Américains disposaient d’un noyau d’équipe jeune, arrogant et cohésif. Combien d’entre eux arriveront à Quail Hollow en septembre ?

Souvenez-vous, l’équipe américaine qui a remporté la Ryder Cup à Hazeltine par une marge de 17-11 n’avait que sept joueurs qui ont atteint la Presidents Cup l’année suivante.

Parmi ceux qui ont été laissés de côté cette année, il y avait Sam Burns, qui est maintenant n ° 10 mondial. Matthew Wolff retrouvait sa joie et sa forme à la fin de l’année. Le grand frappeur Jason Kokrak a remporté deux fois l’an dernier. Quelque chose – ou quelqu’un – devra donner.

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